Frutos de la perseverancia: Mars 2 y 3 (URSS)

Las misiones Mars 2 y Mars 3 consistieron en naves espaciales idénticas, cada una con un módulo orbitador y un módulo de descenso a superficie marciana, es decir, estamos ante los primeros intentos de hacer aterrizar (o mejor dicho, amartizar) algo sobre el planeta. No resignados ante los fallos recientes, y aún sin poder colocar un orbitador exitosamente, la URSS redobla la apuesta enviando ambos módulos en el mismo paquete.

Los principales objetivos científicos de los orbitadores Mars 2 y 3 fueron obtener imágenes de la superficie y las nubes marcianas, determinar la temperatura en Marte, estudiar la topografía, la composición y las propiedades físicas de la superficie, medir las propiedades de la atmósfera, controlar la radiación solar, el viento solar y los campos magnéticos interplanetarios y marcianos. En otras palabras, los orbitadores cargaron con una gran cantidad de instrumentos científicos realmente complejos. También son muy importantes para establecer un puente de comunicación entre el modulo que amartizó y la Tierra, ya que dicho módulo suele tener antenas mucho más chicas que las del orbitador.

Como era de esperarse, al tener dos módulos tan complejos,  se trató de naves bastante grandes, sobre todo para la época, teniendo en cuenta las misiones anteriores. El peso total de ambos módulos juntos era de 4650 kg, una altura de 4,1 metros y un diámetro de 2 metros, logrando un total de 5,9 metros de ancho contando los paneles solares.

Mars 2 fue lanzado hacia Marte el 19 de mayo de 1971 desde una plataforma orbital terrestre Tyazheliy Sputnik. El 27 de noviembre de 1971, 4.5 horas antes de llegar a Marte, se liberó el módulo de descenso. Este entró en la atmósfera marciana a aproximadamente 6.0 km/s en un ángulo más pronunciado que el planificado. El sistema de descenso funcionó mal y el módulo de aterrizaje se estrelló. Mientras tanto, el motor del orbitador realizó una maniobra para poner la nave espacial en órbita y activó los instrumentos científicos. Aunque se haya estrellado y convertido en mil pedazos, el módulo de descenso de Mars 2 se convirtió en el primer objeto fabricado por humanos en tocar la superficie marciana, mientras que el módulo orbitador de Mars 2 se convirtió en la primer sonda que logre orbitar de forma estable al planeta Marte.

Marte 3 fue lanzado hacia Marte el 28 de mayo de 1971 también desde una plataforma orbital terrestre. El 2 de diciembre de 1971, 4 horas y 35 minutos antes de llegar a Marte, se liberó el módulo de descenso. El módulo de descenso entró en la atmósfera marciana a aproximadamente 5.7 km/s. A través de frenadas aerodinámicas, paracaídas y retrocohetes, el módulo de aterrizaje logró un aterrizaje suave y comenzó a operar. Sin embargo, después de 20 segundos, los instrumentos dejaron de funcionar por razones desconocidas, tal vez como resultado de las tormentas masivas de polvo en la superficie que se desataron en el momento del aterrizaje. Mientras tanto, el orbitador había sufrido una pérdida parcial de combustible y no tenía suficiente para ponerse en una órbita planificada de 25 horas. En su lugar, el motor realizó una quemadura truncada para colocar a la nave espacial en una larga órbita de 12 días y 19 horas sobre Marte, quedando mucho mas alejada de lo planeado.

Aunque sólo se mantuvo en funcionamiento durante 20 segundos, el módulo de descenso de Mars 3 se convirtió en el primer dispositivo que sobrevivió un descenso sobre la superficie de marte y transmitió algo, se cree que hasta incluso tomó las primeras fotografías pero no tuvo tiempo suficiente para enviarlas al orbitador.

Los orbitadores Mars 2 y 3 enviaron un gran volumen de datos que cubrieron el período de diciembre de 1971 a marzo de 1972, aunque las transmisiones continuaron hasta agosto. Se anunció que Mars 2 y 3 habían completado sus misiones el 22 de agosto de 1972, después de 362 órbitas completadas por Mars 2 y 20 órbitas por Mars 3. Las sondas enviaron un total de 60 imágenes. Las imágenes y los datos revelaron montañas de hasta 22 km, hidrógeno atómico y oxígeno en la atmósfera superior, temperaturas superficiales que van de -110 ºC +13 ºC, presiones de superficie de 5.5 a 6 milibares, concentraciones de vapor de agua 5000 veces menores que en la Tierra, la base de la ionosfera que comienza a una altitud de 80 a 110 km, y granos de tormentas de polvo de hasta 7 km en la atmósfera. Los datos permitieron la creación de mapas de relieve de superficie y dieron información sobre la gravedad marciana y los campos magnéticos.

Imagen creada con un conjunto de fotografías tomadas por el orbitador Mars 3.